美国早期的高等教育学校沿袭英国而称为College,19世纪后期,私立的College开设研究所后多改名为University,每州也将其首要之州立大学由Institute﹑Seminary﹑College或类似之名改为University.另早期许多科学、工程和理工的专门学校都称为Institute,有些后来也改名为University,但少数学校仍以Institute为名,如:麻省理工学院(Massachusetts Institute of Technology)和加州理工学院(California Institute of Technology)。

    现在College与University的意义如下:

    UNIVERSITY通常是指一所设有文理科及专业课程的大学,且有至少一种领域的研究所,和至少一种的学士学位后的专业课程(如:医学、牙医或法律)。但也有少数例外情行,而有些私立文理学院只有大学部但也称为University.

    COLLEGE则有几个意义:

    所有高等教育学校的通称。

    只有大学部的大学:然而也有学校具University之条件却名为College的学校,如:Dartmouth College in New Hampshire,有硕士、博士和医学博士之学位,而且又是美国最好的四年制大学之一。 属于University的学院。

    二年制大学:有的称为junior college,有的称为community college,也有的就叫college,还有几个是technical college.